La NASA lanza misión espacial para desviar un asteroide de la Tierra

Ésta misión busca proteger a la Tierra de amenazas provenientes de asteroides.

La NASA lanzó la noche de este martes una misión para estrellar deliberadamente una nave espacial contra un asteroide, un ensayo en caso de que la humanidad necesita un día impedir que una roca espacial gigante acabe con la vida en la Tierra.

La misión DART (Double Asteroid Redirection Test)  fue la primera en golpear un asteroide, para probar si es posible que sea desviado de su curso. La nave salió de la Base Aérea de Vandenberg de la Fuerza Espacial, ubicada en California, a bordo de un cohete Falcon 9 de SpaceX, proyecto de 330 millones de dólares, que da un aire a la película "Armageddon", el martes a las 10:21 pm.

Si todo sale como está planeado, la nave se estrellará, en septiembre de 2022, contra Dimorphos, una pequeña luna asteroide que orbita a Didymos, un sistema de asteroides binarios, para change su periodo orbital.

Ambos se encuentran a unos 11 millones de km de la Tierra, y ninguno de los dos es una amenaza para el planeta, pero ofrecen los científicos una forma de determinar la efectividad de la colisión.

Se eligió Dimorphos para esta misión precisamente por su tamaño, y el sistema de doble asteroides, tampoco lo es.

La nave espacial es 100 veces más pequeña que Dimorphos, por lo que no lo destruirá.

"Esto no va a destruir el asteroide. Sólo le va a dar un pequeño empujón ", dijo la directora de la misión, Nancy Chabot, del Laboratorio Johns Hopkins de Física Aplicada.

Dimorphos completa una órbita alrededor de Didymos cada 11 y 55 minutos. Si el impacto tiene éxito, cambiará ese período en al menos 73 segundos, dijo Andy Cheng, líder del equipo de investigación de DART en el Laboratorio de Física Aplicada de Johns Hopkins.

La medición de la transferencia de impulso entre la nave espacial y Dimorphos cuánto se necesita para cambiar el curso de un asteroide.

"Si un día se descubre un asteroide en curso de colisión con la Tierra, entonces tendremos una idea de cuánto impulso necesitamos para que ese asteroide no apunte a la Tierra", dijo Cheng.

Una cámara en la nave espacial, de nombre DRACO (Didymos Reconnaissance & Asteroid Camera para OpNav), y un software de navegación autónoma, ayudarán a la nave a reconocer ya impactarse contra Dimorphos.

Esto será registrado por LICIACube (Light Italian Cubesat for Imaging of Asteroids) que es un satélite de cubo complementario, proporcionado por la Agencia Espacial Italiana. El CubeSat del tamaño de un maletín viajará en DART, y 10 días antes del impacto, se desplegará, para que registre lo que sucede. Tres minutos después volará sobre Dimorphos y tomará fotografías y videos, que se transmitirán en la Tierra.

"Los astrónomos podrán comparar observaciones de telescopios terrestres antes y después del impacto cinético de DART para determinar cuánto cambió el período orbital de Dimorphos", dijo Tom Statler, científico del programa DART en la sede de la NASA, en un comunicado. "Esa es la medida clave que nos dirá cómo respondió el asteroide a nuestro esfuerzo de desviación".

DART es una nave de 500 kilos de peso, tiene forma de cubo, con 1.14 metros de ancho, por 1.24 metros de alto y 1.32 metros de profundidad. Cuenta con dos paneles solares que alcanzan un ancho de 12.5 metros cuando se despliegan.