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Sonda Juno entra a la órbita de Júpiter

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La sonda estadunidense será también la primera en observar lo que hay debajo de las densas nubes del planeta.

La sonda Juno de la NASA hizo historia al llegar a la órbita de Júpiter tras cinco años de misión y se convirtió en el vehículo que más se aproxima al gigantesco planeta, con el objetivo de descifrar más sobre el origen del sistema solar.

La sonda impulsada por energía solar se incorporó a la órbita de Júpiter, culminando una misión que comenzó en agosto de 2011, y que busca despejar numerosos interrogantes sobre el mayor planeta del sistema solar.

“Ésta es la hazaña más difícil que ha conseguido jamás la NASA“, reconoció Scott Bolton, el principal investigador de la misión.

La nave, no tripulada y del tamaño de una cancha de baloncesto, ya hizo historia en enero al convertirse en la sonda impulsada por energía solar en llegar más lejos en el espacio, a alrededor de 793 millones de kilómetros del Sol.

Durante los próximos 20 meses, la sonda dará 37 vueltas a la órbita de Júpiter para ayudar a mejorar la comprensión de los primeros momentos del sistema solar, al revelar el origen y la evolución de su mayor planeta.

Juno es la primera sonda diseñada para operar al interior de los cinturones de radiación de Júpiter, la primera en llegar a 2 mil 575 kilómetros de sus nubes superiores y la que tomará las imágenes con mayor resolución vistas nunca del planeta gigante.

Libra maniobra peligrosa

Juno superó sin problemas una larga y complicada maniobra de inserción en la órbita de Júpiter para aproximarse a las nubes superiores del planeta cada 14 días hasta culminar la misión en febrero de 2018, cuando está previsto que choque intencionadamente en la atmósfera del planeta y se destruya.

Se trata del proyecto más ambicioso en Júpiter desde que la nave Galileo de la NASA entró en su órbita en 1995 y permaneció allí ocho años, lo que permitió descubrir que el brillante planeta tenía vientos fuertes y que sus anillos se formaron a partir de partículas de polvo llegadas de las lunas circundantes.

Pero Juno orbitará por primera vez los polos de Júpiter, algo que Galileo no hizo y que proporcionará nuevas respuestas a los misterios sobre su núcleo, composición y campo magnético.

La sonda estadunidense será también la primera en observar lo que hay debajo de las densas nubes del planeta, por lo que la misión lleva el nombre de la diosa Juno, hermana y esposa de Júpiter, que según la mitología romana, podía ver a través de las nubes.

La misión de Juno tiene una inversión de mil 300 millones de dólares y es la segunda sonda diseñada por el programa de la NASA “New Frontiers”, tras “New Horizons”, que se aproximó a Plutón en julio de 2015 después de nueve años y medio de travesía espacial.

Juno, la primera sonda que orbita de polo a polo un planeta exterior (los que están más allá del cinturón de asteroides), pesa 3 mil 625 kilos en total y su cuerpo principal mide 3,5 metros de alto y de diámetro.

La nave lleva tres peculiares “tripulantes”, unas figuritas Lego de aluminio que representan al dios romano Júpiter, su esposa Juno y el astrónomo italiano Galileo Galilei, descubridor de varias de las lunas de Júpiter, con los que la NASA quiere atraer la atención de los niños hacia el espacio, la ciencia y la ingeniería.

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